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L'obésité contribue-t-elle au réchauffement climatique ? Des études récentes partagent des résultats surprenants

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L'obésité est connue pour avoir des conséquences négatives sur la santé humaine, mais des études récentes suggèrent qu'elle peut être tout aussi préjudiciable à la planète. Une population obèse consomme 19 % d'énergie alimentaire en plus et émet plus de gaz à effet de serre qu'une population maigre.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant.Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres.Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.


Le noir de carbone est pire qu'on ne le pensait pour le réchauffement climatique

Il s'élève des cheminées des hôtels particuliers et des simples poêles de hutte. Il provient des incendies de forêt et des tuyaux d'échappement des camions diesel roulant sur l'autoroute, ainsi que des fours à briques, des paquebots et des torchères. Chaque jour, de chaque continent occupé, un rideau de suie s'élève dans le ciel.

Ce que fait la suie une fois qu'elle atteint l'atmosphère a longtemps été une question difficile à répondre. Ce n'est pas que les scientifiques ne connaissent rien à la physique et à la chimie de la suie atmosphérique. Au contraire : il fait tellement de choses qu'il est difficile de savoir à quoi elles correspondent.

Pour avoir une idée claire de la suie – connue des scientifiques sous le nom de carbone noir – une équipe internationale de 31 scientifiques atmosphériques a travaillé au cours des quatre dernières années pour analyser toutes les données possibles. Cette semaine, ils ont publié un rapport de 232 pages dans le Journal of Geophysical Research. "C'est une évaluation importante de notre situation actuelle", déclare Veerabhadran Ramanathan de la Scripps Institution for Oceanography, un expert en chimie atmosphérique qui n'a pas participé à l'étude.

Le grand résultat qui saute aux yeux est que le noir de carbone joue un rôle beaucoup plus important dans le réchauffement climatique que de nombreux scientifiques ne le pensaient auparavant. Selon la nouvelle analyse, il est juste derrière le dioxyde de carbone pour la quantité de chaleur qu'il piège dans l'atmosphère. La nouvelle estimation du pouvoir de piégeage de la chaleur du noir de carbone est environ le double de celle faite par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat en 2007.

Ce résultat suggère que la réduction des émissions de carbone noir pourrait contribuer grandement à ralentir le changement climatique. Mais les auteurs de la nouvelle étude avertissent que nous devrons faire attention au type de noir de carbone que nous choisissons de couper. "Il y a un potentiel important, mais il faut être très ciblé", a déclaré la co-auteur Sarah Doherty de l'Université de Washington.

La suie est constituée de minuscules particules sombres. Lorsqu'il s'élève des incendies, il se mélange à la poussière, aux sulfates et à d'autres matières s'élevant du sol. En s'élevant dans l'atmosphère, il peut dériver dans les nuages, se mélangeant aux gouttelettes d'eau. La pluie et la neige lavent ensuite les particules de noir de carbone et les ramènent sur Terre.

En cours de route, le noir de carbone exerce toutes sortes d'influences, dont certaines contribuent à réchauffer l'atmosphère et d'autres à la refroidir. Lorsque la lumière du soleil frappe le carbone noir, sa teinte sombre le fait chauffer, un peu comme la façon dont un toit de goudron noir devient chaud par une journée ensoleillée. Lorsque le carbone noir tombe sur la glace et la neige, il tache leurs surfaces réfléchissantes d'un blanc éclatant. En conséquence, moins de lumière du soleil rebondit dans l'espace, ce qui entraîne plus de réchauffement.

Dans les nuages, le noir de carbone a un nombre fulgurant d'effets. "Plus nous l'étudions, plus les gens découvrent de mécanismes", explique Doherty.

Si le noir de carbone chauffe la couche de l'atmosphère où se forment les nuages, par exemple, ils s'évaporent. Ils ne peuvent plus refléter la lumière du soleil dans l'espace, et les nuages ​​de suie finissent donc par réchauffer l'atmosphère. Mais le noir de carbone suspendu au-dessus des stratocumulus bas a un effet différent. Il stabilise la couche d'air au-dessus des nuages, favorisant leur croissance. Il se trouve que les nuages ​​épais de stratocumulus sont comme des boucliers, bloquant la lumière du soleil entrante. En conséquence, le noir de carbone finit également par refroidir la planète.

Tous ces effets dépendent, en fin de compte, de la quantité de suie dans l'air, qui, à son tour, dépend des nombreux types de sources de suie dans le monde. L'estimation de ce flux est un défi majeur, et il n'est donc pas surprenant que différentes équipes de scientifiques se soient retrouvées avec des estimations très différentes de l'effet net de la suie sur le climat.

En 2009, Doherty et ses collègues ont entrepris de faire des estimations minutieuses de toutes les sources de carbone noir, en utilisant les données des stations de surveillance du monde entier. Ils ont ensuite exécuté des modèles informatiques de l'atmosphère pour mesurer les effets du noir de carbone, sur la base de ce que les scientifiques ont appris sur les réactions chimiques dans les nuages ​​à partir d'expériences et d'observations. En plus de l'effet de la suie sur les nuages, les scientifiques ont également estimé la quantité totale de réchauffement qui s'est produite lorsque la suie a absorbé directement la lumière du soleil et qu'elle a assombri la neige et la glace.

Après avoir pris en compte tous ces effets, les scientifiques les ont comptés pour calculer la quantité d'énergie supplémentaire stockée dans l'atmosphère grâce au carbone noir. Les climatologues expriment généralement cette énergie en watts par mètre carré de la surface de la Terre. Le nombre qu'ils ont obtenu – 1,1 watt – était énorme. Le dioxyde de carbone, le plus grand piégeur de chaleur dans l'atmosphère, est responsable d'environ 1,56 watts par mètre carré. Le noir de carbone prend la deuxième place. « Il nous a fallu un certain temps pour nous convaincre que c'était correct », dit Doherty.

Si le carbone noir est responsable du piégeage de tant de chaleur, la réduction de la suie peut être un moyen efficace de ralentir le réchauffement de la planète. C'est encore plus attrayant parce que le noir de carbone s'élimine rapidement de l'atmosphère, et donc la réduction des émissions de suie conduirait à une chute rapide de la concentration de noir de carbone dans l'atmosphère. Le dioxyde de carbone, en revanche, persiste pendant des siècles dans l'atmosphère.

James Hansen du Goddard Institute for Space Studies plaide en faveur d'une telle stratégie depuis plus d'une décennie. Mais la nouvelle étude révèle un paradoxe dans la réduction de la suie pour lutter contre le réchauffement climatique. Si demain nous pouvions fermer chaque briqueterie, chaque champ agricole en feu et toute autre source de suie, nous n'aurions, dans l'ensemble, aucun effet sur le réchauffement climatique.

Comment se peut-il? Parce que quand les choses brûlent, le noir de carbone n'est pas la seule chose qu'elles produisent. Un feu de forêt produit du noir de carbone ainsi que des molécules de carbone organique. Le carbone noir des feux de forêt aide à réchauffer la planète, mais le carbone organique crée une brume qui bloque la lumière du soleil, refroidissant l'atmosphère. Les deux émissions s'annulent. "Dans le monde réel, vous ne pouvez pas simplement vous débarrasser des émissions de carbone noir", explique Doherty. "Vous vous débarrassez d'autres choses aussi."

Mais Doherty et ses collègues ont découvert que certaines sources de suie - y compris le charbon et le carburant diesel - produisent beaucoup de réchauffement avec très peu de refroidissement compensatoire. Ils suggèrent que ces sources devraient être la priorité absolue pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

Le carburant diesel semble être une cible particulièrement mûre. "Ce message est fort et clair", dit Ramanathan. Faire du diesel un candidat d'attaque encore plus attrayant est le fait que la réduction d'une grande partie de ses émissions de noir de carbone pourrait simplement être une question de mise à niveau de vieux moteurs crachant de la suie avec une technologie plus récente. Les pays en développement, en particulier, pourraient mettre en place des réglementations sur la combustion de diesel pour moderniser leur parc automobile en croissance rapide.

Le charbon est une autre source puissante de réchauffement de la suie, ont découvert les scientifiques, qu'elle soit brûlée industriellement ou à la maison. Il en va de même pour les petits fourneaux que des milliards de personnes utilisent pour cuisiner. Alimentés au bois ou au charbon, ils crachent des volutes de fumée de suie. Ces dernières années, les ingénieurs ont conçu des poêles efficaces et bon marché qui libèrent beaucoup moins de carbone noir. Faire entrer ces poêles dans les maisons enlèverait beaucoup de suie chauffante de l'atmosphère.

Doherty ne considère pas sa nouvelle étude comme la fin de l'histoire. Alors qu'elle et ses collègues concluent que la suie produit très probablement 1,1 watt par mètre carré, ils mettent toujours une marge d'erreur sur leurs résultats. Ils calculent qu'il y a 90 % de chances que le chiffre réel se situe entre 0,17 et 2,1 watts. Pour resserrer cette fourchette, ils doivent encore mieux comprendre les nombreuses façons dont la suie altère les nuages, et également obtenir une meilleure idée de la quantité de suie produite par chaque source. "Nous devons creuser plus profondément là-dessus", dit-elle.

Deux milliards de personnes dans le monde font leur cuisine sur des feux ouverts, produisant une pollution de suie qui raccourcit des millions de vies et aggrave le réchauffement climatique. Si elle est largement adoptée, une nouvelle génération de cuisinières durables et bon marché pourrait grandement contribuer à atténuer ce problème.

Néanmoins, Doherty et ses collègues voient de nombreuses bonnes raisons de ne pas attendre une compréhension plus précise de la suie avant de prendre des mesures pour la réduire. En plus de son effet sur le climat mondial, un certain nombre d'études indiquent également qu'il a de puissantes influences sur certaines régions de la planète. Beaucoup de suie tombe par exemple sur les glaciers de l'Himalaya, accélérant leur fonte. Des millions de personnes dépendent de cette glace pour leur approvisionnement en eau. La suie a également un effet particulièrement important sur la circulation de l'atmosphère autour de l'Inde, ce qui réduit finalement la quantité de pluie produite par les moussons.

Avant même que la suie ne pénètre loin dans l'air, elle a un effet particulièrement nocif : elle rend les gens malades. Ces derniers jours, des reportages en provenance de Chine ont fourni des images saisissantes de Pékin emmailloté dans une couverture de smog de suie. Cette pollution de l'air, provenant des voitures et des centrales au charbon, a un terrible impact sur la santé du pays. Loin des centres urbains du monde, les pauvres souffrent de la pollution de l'air dans leurs propres maisons lorsqu'ils cuisinent avec des poêles enfumés et respirent du noir de carbone et d'autres polluants.

Ces avantages de la réduction du carbone noir étaient déjà évidents avant que Doherty et ses collègues ne publient leur nouvelle étude. Il est maintenant clair que la réduction de la suie pourrait aider non seulement la santé personnelle, mais également la santé planétaire.